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Myanmar, tierra de monstruos y tortura


Los soldados de la zona rural de Myanmar retorcieron la piel del joven con unos alicates y le dieron patadas en el pecho hasta que no pudo respirar. Luego se burlaron de su familia hasta que también le dolió el corazón: “Tú madre», se burlaron, «ya no puede salvarte».

El joven y su amigo, detenidos al azar mientras volvían a casa en bicicleta, fueron sometidos a horas de agonía en el interior de un ayuntamiento transformado por los militares en un centro de tortura. Mientras llovían los golpes de los interrogadores, sus implacables preguntas daban vueltas en su cabeza.

«No había descanso, era constante», dice. «Sólo pensaba en mi madre».

Desde su toma de posesión en febrero, el ejército de Myanmar ha torturado a los detenidos en todo el país de forma metódica y sistemática, según descubrió The Associated Press en entrevistas con 28 personas encarceladas y liberadas en los últimos meses.

Basada también en pruebas fotográficas, bocetos y cartas, junto con el testimonio de tres oficiales militares que desertaron recientemente, la investigación de AP ofrece la visión más completa desde la toma del poder de un sistema de detención altamente secreto que ha retenido a más de 9.000 personas. El ejército, conocido como Tatmadaw, y la policía han matado a más de 1.200 personas desde febrero.

Aunque la mayor parte de las torturas se produjeron en el interior de recintos militares, el Tatmadaw también transformó instalaciones públicas, como salones comunitarios y un palacio real, en centros de interrogatorio, según los presos.

AP identificó una docena de centros de interrogatorio en uso en todo Myanmar, además de cárceles y calabozos de la policía, basándose en entrevistas e imágenes satelitales.

Monjes y una chica de 16 años

Los prisioneros procedían de todos los rincones del país y de diversos grupos étnicos, y abarcaban desde una joven de 16 años hasta monjes. Algunos fueron detenidos por protestar contra el ejército, otros sin motivo aparente. En los interrogatorios participaron múltiples unidades militares y policiales, con métodos de tortura similares en todo Myanmar.

AP no revela los nombres de los prisioneros, o utiliza nombres parciales, para protegerlos de las represalias de los militares.

Aquella noche, dentro del ayuntamiento, los soldados obligaron al joven a arrodillarse sobre rocas afiladas, le metieron una pistola en la boca y le pasaron un palo por las pantorrillas. Lo abofetearon en la cara con sus propias sandalias Nike.

«¡Habla! ¡Habla!», le gritaron. «¿Qué tengo que decir?», respondió impotente.

Se negó a gritar. Pero su amigo gritó en su nombre, tras comprobar que eso calmaba a los interrogadores.

Un joven de unos 20 años muestra las heridas en su espalda. Foto: AP

Un joven de unos 20 años muestra las heridas en su espalda. Foto: AP

«Voy a morir», se dijo, con las estrellas explotando ante sus ojos. «Te quiero, mamá».

Un largo historial de torturas

El ejército de Myanmar tiene un largo historial de torturas, sobre todo antes de que el país iniciara la transición hacia la democracia en 2010.  Aunque en los últimos años la tortura se registraba con mayor frecuencia en las regiones étnicas, su uso volvió ahora a todo el país, según la investigación de AP.

La gran mayoría de las técnicas de tortura descriptas por los presos eran similares a las del pasado, como la privación de sueño, comida y agua; las descargas eléctricas; la obligación de hacer salto de rana, y las implacables palizas con palos de bambú rellenos de cemento, palos, puños y los propios zapatos de los presos.

Pero esta vez, las torturas practicadas en el interior de los centros de interrogatorio y las cárceles son las peores que se han practicado nunca en cuanto a escala y gravedad, según la Asociación de Ayuda a los Presos Políticos, que vigila las muertes y las detenciones.

Desde febrero, según el grupo, las fuerzas de seguridad han matado a 1.218 personas, entre ellas al menos 131 detenidos torturados hasta morir.

La tortura suele comenzar en la calle o en las casas de los detenidos, y algunos mueren incluso antes de llegar a un centro de interrogatorio, dice Ko Bo Kyi, secretario conjunto de la AAPP y antiguo preso político.

Un hombre muestra los rastros de la tortura recibida en junio de 2021. Foto: AP

Un hombre muestra los rastros de la tortura recibida en junio de 2021. Foto: AP

«Los militares torturan a los detenidos, primero para vengarse y luego para obtener información», afirma. «Creo que en muchos aspectos los militares se han vuelto aún más brutales».

Los militares han tomado medidas para ocultar las pruebas de sus torturas. Un ayudante del oficial de más alto rango del ejército en el estado de Chin, al oeste de Myanmar, dijo a AP que los soldados encubrieron la muerte de dos prisioneros torturados, obligando a un médico militar a falsificar sus informes de autopsia.

Un ex capitán del ejército que desertó del Tatmadaw en abril confirmó a la AP que el uso de la tortura por parte de los militares contra los detenidos es generalizado desde su asunción.

«En nuestro país, tras ser detenidos injustamente, se producen constantemente torturas, violencia y agresiones sexuales», afirma Lin Htet Aung, el ex capitán. «Incluso un cautivo de guerra necesita ser tratado y atendido por la ley. Todo eso desapareció con el golpe de estado. … El mundo debe saberlo».

"En nuestro país, tras ser detenidos injustamente, se producen torturas, violencia y agresiones sexuales", afirma Lin Htet Aung, ex capitán. Foto: AP

«En nuestro país, tras ser detenidos injustamente, se producen torturas, violencia y agresiones sexuales», afirma Lin Htet Aung, ex capitán. Foto: AP

Lin Htet Aung le dijo a AP que las tácticas de interrogatorio forman parte del entrenamiento militar, que incluye tanto teoría como juegos de roles. Él y otro ex capitán del ejército que desertó recientemente dicen que las pautas generales de los superiores son, simplemente: no nos importa cómo se obtiene la información, siempre que se consiga.

Después de recibir solicitudes detalladas de comentarios, los oficiales militares respondieron con un correo electrónico de un renglón que decía: «No tenemos planes de responder a estas preguntas sin sentido».

La semana pasada, en un aparente intento de mejorar su imagen, el ejército anunció que más de 1.300 detenidos serían liberados de las cárceles y que se suspenderían los cargos contra otros 4.320 que estaban pendientes de juicio. Pero no está claro cuántos fueron liberados realmente y cuántos de ellos ya han sido detenidos nuevamente.

Todos los presos entrevistados por AP, excepto seis, fueron objeto de abusos, incluidos mujeres y niños. La mayoría de los que no fueron maltratados dijeron que a sus compañeros detenidos sí los maltrataron.

En dos casos, la tortura se utilizó para obtener confesiones falsas. Varios prisioneros fueron obligados a firmar declaraciones en las que se comprometían a obedecer al ejército antes de ser liberados. A una mujer le hicieron firmar un papel en blanco.

Todos los prisioneros fueron entrevistados por separado por AP. Los que habían estado recluidos en los mismos centros ofrecieron relatos similares sobre el trato y las condiciones, desde los métodos de interrogatorio hasta la disposición de sus celdas y los alimentos exactos que se les suministraban, si es que los había.

Heridas en un brazo durante un interrogatorio. Foto: AP

Heridas en un brazo durante un interrogatorio. Foto: AP

AP también envió fotografías de las lesiones por tortura de varias víctimas a un patólogo forense de Médicos por los Derechos Humanos. El patólogo llegó a la conclusión de que las heridas de tres víctimas eran compatibles con golpes con palos o barras.

«Uno mira algunas de esas lesiones en las que sólo hay hematomas negras y azules de un extremo a otro», dice el patólogo forense Dr. Lindsey Thomas. «Esto no fue sólo un golpe. Tiene la apariencia de algo que fue muy sistemático y contundente».

Además de los 28 presos, AP entrevistó a la hermana de un preso supuestamente torturado hasta la muerte, a familiares y amigos de presos actuales y a abogados que representan a los detenidos.

AP también obtuvo bocetos que los presos dibujaron del interior de las prisiones y los centros de interrogatorio, y cartas dirigidas a familiares y amigos en las que se describen las sombrías condiciones y los abusos.

AP también obtuvo bocetos que los presos dibujaron del interior de las prisiones y los centros de interrogatorio. Foto: AP

AP también obtuvo bocetos que los presos dibujaron del interior de las prisiones y los centros de interrogatorio. Foto: AP

Las fotografías tomadas en el interior de varios centros de detención e interrogatorio confirmaron los relatos de los presos sobre el hacinamiento y la suciedad. La mayoría de los reclusos dormían en suelos de cemento, tan apretados que ni siquiera podían flexionar las rodillas.

Algunos enfermaron por beber agua sucia que sólo estaba disponible en un baño compartido. Otros tenían que defecar en bolsas de plástico o en un balde común. Las cucarachas pululaban por sus cuerpos durante la noche.

Genitales aplastados

La ayuda médica era escasa o nula. Un preso describió su intento fallido de conseguir tratamiento para su compañero de celda, de 18 años, cuyos genitales fueron aplastados repetidamente entre un ladrillo y la bota de un interrogador.

Ni siquiera los jóvenes se han librado. Una mujer fue encarcelada junto a un bebé de 2 años. Otra mujer recluida en régimen de aislamiento en la tristemente célebre prisión de Insein, en Yangon, declaró que los funcionarios le habían admitido que las condiciones eran lo más miserables posible para aterrorizar a la población y hacer que se conformara.

En estas circunstancias, el COVID arrasó con algunas instalaciones, con resultados mortales.

Una mujer detenida en Insein dijo que el virus mató a su compañero de celda.

«Yo estaba infectada. Todo el dormitorio estaba infectado. Todo el mundo perdió el sentido del olfato«, dice.

Los centros de interrogatorio eran incluso peores que las prisiones, con noches que se transformaban en una cacofonía de llantos y lamentos de agonía.

«Mi celda era aterradora. Había manchas de sangre y arañazos en la pared«, recuerda un hombre. «Podía ver huellas de manos ensangrentadas y manchas de vómito de sangre en un rincón de la habitación».

A lo largo de las entrevistas, la sensación de impunidad del Tatmadaw era clara.

«Nos torturaban hasta conseguir las respuestas que querían», dice un joven de 21 años. «Siempre nos decían: ‘Aquí, en los centros de interrogatorio militar, no tenemos ninguna ley. Tenemos armas y podemos matarlos y hacerlos desaparecer si queremos, y nadie se enteraría’«.

Suero para cadáveres

Los prisioneros torturados ya estaban muertos cuando los soldados empezaron a colocar sueros de glucosa en sus cadáveres para que pareciera que seguían vivos, le dijo un desertor militar a AP.  Fue uno de los múltiples ejemplos que encontró AP de cómo los militares tratan de ocultar sus abusos.

La tortura está muy extendida en todo el sistema de detención, afirma el sargento Hin Lian Piang, que trabajó como empleado del subcomandante regional del noroeste antes de desertar en octubre.

«Detienen, golpean y torturan a muchos», dice. «Lo hicieron con todos los que fueron detenidos».

En mayo, Hin Lian Piang presenció cómo los soldados torturaban a dos prisioneros hasta morir en un centro de interrogatorios en la cima de una montaña, dentro de una base del ejército en el estado de Chin. Los soldados golpearon a los dos hombres, los golpearon con sus armas y los patearon.

Después de que los hombres fueran encarcelados, uno de ellos murió. El mayor a cargo pidió al médico militar que examinara al hombre y determinara la causa de su muerte. Mientras tanto, el otro prisionero empezó a temblar y luego también murió.

Los soldados conectaron los sueros a los cadáveres de los prisioneros y los enviaron a un hospital militar en Kalay.

«Obligaron al médico militar de Kalay a escribir en el informe de la biopsia de tórax que habían muerto por sus propios problemas de salud«, dice Hin Lian Piang. «Luego, directamente incineraron los cadáveres».

Hin Lian Piang afirma que la orden directa de encubrir la causa de la muerte de los hombres provino del comandante de operaciones tácticas, el coronel Saw Tun, y del comandante adjunto, el general de brigada Myo Htut Hlaing, los dos oficiales del ejército de más alto rango destinados en el estado de Chin. AP envió preguntas sobre el caso al Tatmadaw, pero no fueron respondidas.

Aunque el Tatmadaw ha sido abierto sobre muchas de sus brutalidades desde la toma del poder -matando a personas a plena luz del día, publicando fotos en la televisión estatal de los rostros magullados de los detenidos- ha utilizado técnicas de tortura modificadas y declaraciones falsas para ocultar las pruebas de otros abusos generalizados.

Las masivas protestas contra el golpe en Myanmar, en febrero. Foto: AP

Las masivas protestas contra el golpe en Myanmar, en febrero. Foto: AP

Varios presos afirman que sus interrogadores sólo maltrataron las partes de sus cuerpos que podían quedar ocultas por la ropa, lo que Hin Lian Piang califica de estrategia habitual. A un preso le abofetearon repetidamente las orejas, sin dejarle cicatrices pero infligiéndole un intenso dolor. Otro, Min. dice que sus interrogadores le colocaron una almohadilla de goma sobre el pecho y la espalda antes de golpearlo con una vara, lo que minimiza los moretones.

«Se aseguraban de golpearte de forma que sólo te dañaran las entrañas, o te golpeaban fuertemente en la espalda, el pecho y los muslos, donde los moretones no son visibles», dice Min.

El uso de almohadillas de goma parece ser un ejemplo clásico de «tortura furtiva», que no deja marcas físicas, dice Andrew Jefferson, investigador de prisiones de Myanmar en DIGNITY, el Instituto Danés contra la Tortura.

«Parece indicar que a los torturadores les preocupa en cierto modo ser descubiertos«, afirma Jefferson. «Son tan pocos los que son condenados que no entiendo realmente por qué les importa».

El ejército puede estar intentando adelantarse a las denuncias públicas de sus abusos, dice Matthew Smith, cofundador del grupo de derechos humanos Fortify Rights.

«Esta es una técnica que las dictaduras han utilizado durante mucho tiempo», afirma. «Lo que creo que intentan las autoridades es, al menos, inyectar cierto nivel de duda en las acusaciones que ese sobreviviente o esa persona o los grupos de derechos humanos o los periodistas o los gobiernos puedan hacer».

Uno de los presos, Kyaw, dijo que fue torturado durante días y liberado sólo después de firmar una declaración en la que afirmaba que nunca había sido torturado.

El infierno de Kyaw comenzó cuando los militares rodearon su casa y lo detuvieron por segunda vez desde febrero por su activismo prodemocrático. Mientras los soldados lo golpeaban y se lo llevaban con cinco de sus amigos, su madre se orinó encima y se desmayó.

Su padre, habitualmente estoico, empezó a llorar. Kyaw sabía lo que estaba pensando: «Ahí va mi hijo. Va a morir».

Durante todo el trayecto hasta el centro de interrogatorios de Yangon, los soldados les ordenaron mantener la cabeza gacha y los golpearon con sus armas. Cuando el amigo de Kyaw, de 16 años, se mareó y levantó la barbilla, un soldado lo golpeó en la cabeza con una pistola hasta que sangró.

En el centro de interrogatorios, los soldados los esposaron, los encadenaron y les pusieron bolsas en la cabeza. Su primera noche fue un cúmulo de palizas. «Descansa bien esta noche», le dijo un soldado.

A la mañana siguiente, ninguno de los detenidos podía abrir la boca, hinchada lo suficiente como para comer su arroz. Era la única comida que Kyaw recibiría durante cuatro días. Bebió agua del inodoro.

Su interrogatorio comenzó hacia las 11 de la mañana y duró hasta las 2 o 3. Los soldados le pincharon los muslos con un cuchillo. Le aplicaron una descarga eléctrica. Le hicieron rodar barras de hierro por las piernas.

Se dieron cuenta de que no sabía nadar y lo arrojaron a un lago, cegado por la bolsa que llevaba en la cabeza y paralizado por las esposas que le ataban las manos a la espalda. Se agitó y se agitó, hundiéndose cada vez más. Finalmente lo sacaron.

Sus preguntas eran monótonas. «¿Quién eres y qué pretendes?», le preguntaron. «Realmente no hice nada», respondió. «No sé nada».

Otros 100 detenidos llegaron al centro mientras él estaba allí, algunos con la cara tan desfigurada por las palizas que ya no parecían humanos. Algunos no podían caminar. Un detenido le dijo a Kyaw que los soldados habían violado a su hija y a su cuñada delante de él.

Al cuarto día, la familia de Kyaw pidió a un amigo con conexiones militares que interviniera, y la tortura cesó. Sin embargo, permaneció retenido durante tres semanas hasta que la hinchazón de su cara se redujo.

Kyaw finalmente fue liberado tras pagar a los oficiales militares unos mil dólares. Los oficiales le hicieron firmar una declaración en la que decía que los militares nunca le habían pedido dinero ni habían torturado a nadie. La declaración también advertía que si volvía a protestar, podría ser encarcelado por hasta 40 años.

Kyaw no sabe si sus amigos siguen vivos. Pero, en contra de las súplicas de su madre, ha prometido continuar con su activismo.

«Le dije a mi madre que la democracia es algo por lo que tenemos que luchar», dice. «No llegará a nuestras puertas por sí sola».

Mujeres y niños

Los soldados obligaron a la joven de 16 años a arrodillarse, y luego le ordenaron que se quitara la máscara que pretendía protegerla de COVID.

«No tienes miedo a la muerte, por eso estás aquí», se mofó un soldado. «No finjas que tienes miedo del virus».

De los prisioneros entrevistados por AP, una decena eran mujeres y niños, la mayoría de los cuales fueron maltratados. Mientras que los hombres se enfrentaban a una tortura física más severa, las mujeres eran más a menudo torturadas psicológicamente, especialmente con la amenaza de violación.

Su, de 16 años, recuerda que se arrodilló con las manos en alto cuando un soldado le advirtió: «Prepárate para tu turno». Recuerda haber caminado entre dos filas de soldados mientras se burlaban: «Guarda tus fuerzas para mañana».

Su suplicó en vano a los soldados que ayudaran a una de sus compañeras, una niña aún más joven que ella, que se había roto una pierna durante su detención. Los soldados se negaron a dejar que la niña llamara a su familia.

Otra niña, de unos 13 años, lloraba constantemente y se desmayó al menos seis veces el día que la detuvieron. En lugar de llamar a un médico, los agentes rociaron a la niña con agua.

Los funcionarios de la prisión advirtieron a Su que nunca hablara de lo que ocurría dentro con la gente de fuera. «Me dijeron: ‘Somos muy buenos con ustedes. Cuéntale a la gente las cosas buenas de nosotros’«, cuenta Su. «¿Qué cosas buenas?» Su nunca se había separado de sus padres. Ahora tenía prohibido incluso llamarlos, y no tenía ni idea de que sus dos abuelos habían muerto.

«En cuanto me soltaron, tuve que tomar pastillas para dormir durante casi tres meses», dice Su. «Lloraba todos los días”.

En el centro de interrogatorios de Shwe Pyi Thar, en Yangon, las mujeres llegaron a temer la noche, cuando los soldados se emborrachaban y acudían a su celda.

«Todas saben dónde están, ¿verdad?», les decían los soldados. «Podemos violarlas y matarlas aquí».

Las mujeres tenían buenas razones para estar asustadas. El ejército lleva mucho tiempo utilizando la violación como arma de guerra, especialmente en las regiones étnicas. Durante su violenta represión contra la población musulmana rohingya del país en 2017, los militares violaron metódicamente a decenas de mujeres y niñas.

«Aunque no nos violaran físicamente, sentí que todas nosotras éramos violadas verbalmente casi todos los días porque teníamos que escuchar sus amenazas todas las noches», dice Cho, una activista detenida junto con su esposo.

Otra joven recuerda sus cuatro meses en una prisión del suroeste de Myanmar, y el miedo constante a la tortura y la violación.

«Estaba encerrada en la celda y podían sacarme en cualquier momento», dice.

Una profesora, retenida durante ocho días en un centro de interrogatorios, aprendió a temer el sonido de la puerta de la celda.

«Nuestros pensamientos se volvían locos, como: ‘¿Vienen a llevarme a mí? ¿O vienen a llevársela a ella?», dice la profesora. «Cuando veíamos que le vendaban los ojos a alguien, nos poníamos muy nerviosas porque podía ser yo».

No todas las mujeres se libraron de la violencia. La compañera de celda de Cho fue golpeada tan duramente con una vara de bambú que no pudo sentarse ni dormir de espaldas durante cinco días. Y aunque Cho no fue objeto de agresiones físicas en Shwe Pyi Thar, los funcionarios de la prisión de Insein la golpearon en la nuca y la obligaron a adoptar una posición de estrés.

Cuando se opuso, le golpearon la espalda y los hombros, y luego la desterraron al aislamiento durante dos semanas.

Para otra mujer, Myat, las palizas empezaron en el momento en que los soldados irrumpieron en su casa, le golpearon el pecho con las culatas de sus armas y le metieron un rifle en la boca. Mientras la detenían a ella y a sus amigos, oyó a uno de ellos decir: «Dispárales si intentan huir». Llora mientras relata su calvario.

Un joven de 17 años soportó días de palizas, con la piel de la cabeza abierta por la fuerza de los golpes. Mientras un interrogador le daba puñetazos, otro le cosía la herida de la cabeza con una aguja de coser. No le dieron ninguna medicación para el dolor, diciéndole que el tratamiento brutal era todo lo que valía. Su cuerpo estaba empapado en sangre.

Después de tres días, dice, lo llevaron a la selva y lo arrojaron a un pozo en la tierra, enterrándolo hasta el cuello. Luego lo amenazaron con matarlo con una pala.

«Si volvieran a intentar detenerme, no los dejaría», dice. «Me suicidaría».

«Son monstruos»

De vuelta al ayuntamiento rural, el joven se lamenta por su madre mientras su noche transcurre en una bruma de dolor. A la mañana siguiente, él y su amigo fueron enviados a prisión.

En su pequeña celda había 33 personas. Cada centímetro del piso estaba ocupado, así que él se acostó junto al único inodoro en cuclillas.

Un recluso limpió suavemente la sangre de los ojos del joven. Cuando miró el maltrecho rostro de su amigo, se echó a llorar.

Al cabo de dos días, su familia pagó para sacarlo de la cárcel. A él y a su amigo los obligaron a firmar declaraciones en las que decían que habían participado en una manifestación y que ahora obedecerían las normas del ejército.

En casa, su madre lo vio y lloró. Durante un mes, las piernas y las manos le temblaron constantemente. Incluso hoy, su hombro derecho -pisado por un soldado- no se mueve bien.

Está constantemente en tensión. Dos meses después de su liberación, se dio cuenta de que lo seguían los soldados. Cuando se pone el sol, se queda adentro.

«Después de que nos atraparan, sé que sus corazones y sus mentes no eran como los del pueblo, no como nosotros», dice. «Son monstruos».

Los autores son periodistas de Associated Press

ap​



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