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¿Y si todo lo que aprendiste sobre la historia de la humanidad es erróneo?


Una noche de agosto de 2020, David Graeber -el antropólogo y activista anarquista que se hizo famoso como uno de los primeros organizadores de Occupy Wall Street– acudió a Twitter para hacer un modesto anuncio.

«Mi cerebro se siente magullado por la sorpresa adormecida», escribió, haciendo un riff sobre una letra de Doors.

«¿Está terminado?»

Se refería al libro en el que había estado trabajando durante casi una década con el arqueólogo David Wengrow, cuyo objetivo era nada más y nada menos que poner en duda todo lo que creemos saber sobre los orígenes y la evolución de las sociedades humanas.

Manifestantes de Occupy Wall Street en la Plaza de San Andrés en Nueva York, el 30 de septiembre de 2011. . Foto Ozier Muhammad/The New York Times.

Manifestantes de Occupy Wall Street en la Plaza de San Andrés en Nueva York, el 30 de septiembre de 2011. . Foto Ozier Muhammad/The New York Times.

Incluso antes de que el movimiento Occupy lo hiciera famoso, Graeber había sido aclamado como una de las mentes más brillantes en su campo.

Pero su libro más ambicioso también resultó ser el último.

Un mes después de su anuncio en Twitter, Graeber, de 59 años, murió repentinamente de pancreatitis necrotizante, lo que provocó una conmocionada avalancha de homenajes de académicos, activistas y amigos de todo el mundo.

«El amanecer de todo: una nueva historia de la humanidad», publicado el 9 de noviembre por Farrar, Straus and Giroux, puede o no desbancar la narrativa estándar popularizada en mega ventas como «Sapiens» de Yuval Noah Harari y «Armas, gérmenes y acero» de Jared Diamond.

Pero ya ha reunido una serie de críticas superlativas (aunque no del todo acríticas).

El arqueólogo David Wengrow en su oficina de Londres. Foto Tom Jamieson/The New York Times.

El arqueólogo David Wengrow en su oficina de Londres. Foto Tom Jamieson/The New York Times.

Tres semanas antes de su publicación, después de que se disparara repentinamente al número 2 en Amazon, la editorial encargó otros 75.000 ejemplares además de la primera tirada de 50.000.

En una entrevista en vídeo el mes pasado, Wengrow, profesor del University College de Londres, se deslizó en un tono burlón para recitar una de las frases favoritas de Graeber:

«Vamos a cambiar el curso de la historia de la humanidad, empezando por el pasado».

Más en serio, dijo Wengrow, «El amanecer de todo» -que pesa la friolera de 704 páginas, incluida una bibliografía de 63 páginas- pretende sintetizar los nuevos descubrimientos arqueológicos de las últimas décadas que no han salido de las revistas especializadas ni han llegado a la conciencia pública.

Una foto de David Wengrow, a la izquierda, con David Graeber, que murió repentinamente a finales de 202. Foto Tom Jamieson/The New York Times.

Una foto de David Wengrow, a la izquierda, con David Graeber, que murió repentinamente a finales de 202. Foto Tom Jamieson/The New York Times.

«Hay toda una nueva imagen del pasado humano y de las posibilidades humanas que parece estar saliendo a la luz», dijo.

«Y realmente no se parece en lo más mínimo a estas historias tan arraigadas que dan vueltas y vueltas».

Los grandes bestsellers de historia de Harari, Diamond y otros tienen sus diferencias.

Pero se apoyan, argumentan Graeber y Wengrow, en una narrativa similar de progreso lineal (o, según el punto de vista, de declive).

Según esta historia, durante los primeros 300.000 años, más o menos, después de la aparición del Homo sapiens, no pasó prácticamente nada.

En todas partes la gente vivía en pequeños grupos igualitarios de cazadores-recolectores, hasta que la repentina invención de la agricultura, alrededor del 9.000 a.C., dio lugar a sociedades sedentarias y a estados basados en la desigualdad, la jerarquía y la burocracia.

Pero todo esto, sostienen Graeber y Wengrow, es falso.

Los recientes descubrimientos arqueológicos, escriben, muestran que los primeros humanos, lejos de ser autómatas que se movían ciegamente al ritmo de la evolución en respuesta a las presiones materiales, experimentaron conscientemente con «un desfile de formas políticas».

Es una historia más precisa, argumentan, pero también «más esperanzadora e interesante».

«Todos somos proyectos de autocreación colectiva», escriben.

Hipótesis

«¿Y si, en lugar de contar la historia de cómo nuestra sociedad cayó de algún estado idílico de igualdad, nos preguntamos cómo llegamos a estar atrapados en grilletes conceptuales tan apretados que ya no podemos ni siquiera imaginar la posibilidad de reinventarnos?»

Los propios orígenes del libro se remontan a alrededor de 2011, cuando Wengrow, cuyo trabajo de campo arqueológico se ha centrado en África y Oriente Medio, trabajaba en la Universidad de Nueva York.

Los dos se habían conocido varios años antes, cuando Graeber estaba en Gran Bretaña buscando trabajo después de que Yale declinara renovar su contrato, por razones no declaradas que él y otros consideraban relacionadas con su política anarquista.

En Nueva York, los dos hombres se reunían a veces para mantener una conversación expansiva durante la cena.

Cuando Wengrow regresó a Londres, Graeber «empezó a enviarme notas sobre cosas que había escrito», recuerda Wengrow.

«Los intercambios se multiplicaron, hasta que nos dimos cuenta de que casi estábamos escribiendo un libro por correo electrónico».

Al principio, pensaron que podría ser un libro breve sobre los orígenes de la desigualdad social.

Pero pronto empezaron a pensar que esa pregunta -una castaña que se remonta a la Ilustración- estaba equivocada.

«Cuanto más pensábamos, nos preguntábamos por qué había que enmarcar la historia de la humanidad en términos de esa pregunta». dijo Wengrow.

«Presupone que hace tiempo había algo más».

Wengrow, de 49 años, un erudito educado en Oxford cuyos modales son más normales que los del generalmente desaliñado Graeber, dijo que la relación era una verdadera asociación.

Él, como muchos, habló con asombro de la brillantez de Graeber (de adolescente, según una historia muy repetida, su afición a descifrar jeroglíficos mayas llamó la atención de los arqueólogos profesionales), así como de lo que describió como su extraordinaria generosidad.

«David era como uno de esos jefes de aldea del Amazonas que siempre eran los más pobres del pueblo, ya que su función era regalar cosas», dijo Wengrow.

«Tenía esa capacidad de mirar tu trabajo y espolvorear polvo mágico sobre todo el asunto».

La mayoría de las grandes historias recientes son obra de geógrafos, economistas, psicólogos y politólogos, muchos de los cuales escriben bajo el marco rector de la evolución biológica. (En una descarada nota a pie de página en la que se evalúan los conocimientos de los grandes historiadores rivales, describen a Diamond, profesor de geografía en la UCLA, como titular de «un doctorado en fisiología de la vesícula biliar»).

Graeber y Wengrow, en cambio, escriben en la gran tradición de la teoría social descendiente de Max Weber, Emile Durkheim y Claude Levi-Strauss.

En una entrada de blog de 2011, Graeber recordó cómo un amigo, después de leer su igualmente arrollador «Deuda: los primeros 5.000 años», dijo que no estaba seguro de que nadie hubiera escrito un libro así en 100 años.

«Todavía no estoy seguro de que fuera un cumplido», bromeó Graeber.

«El amanecer de todo» incluye discusiones sobre los entierros principescos en Europa durante la edad de hielo, el contraste de actitudes hacia la esclavitud entre las sociedades indígenas del norte de California y el noroeste del Pacífico, las implicaciones políticas de la agricultura de secano frente a la de cauce, y la complejidad de los asentamientos pre-agrícolas en Japón, entre otros muchos temas.

Pero el deslumbrante abanico de referencias plantea una pregunta:

¿Quién está capacitado para juzgar su veracidad?

Críticas

Al reseñar el libro en The Nation, el historiador Daniel Immerwahr calificó a Graeber de «pensador salvajemente creativo» que era «más conocido por ser interesante que por estar en lo cierto» y se preguntó si los saltos e hipótesis seguras del libro «son de fiar».

Y Immerwahr consideró que al menos una de las afirmaciones -que los colonos estadounidenses capturados por los indígenas «casi siempre» optan por quedarse con ellos- era «totalmente falsa», afirmando que la única fuente citada por los autores (una disertación de 1977) «en realidad argumenta lo contrario».

Y señaló que él y Graeber se habían preocupado de publicar los argumentos centrales del libro en las principales revistas académicas revisadas por pares o de impartirlos como algunas de las conferencias invitadas más prestigiosas del sector.

Wengrow replicó que era Immerwahr quien estaba leyendo mal la fuente.

«Recuerdo que en aquel momento pensé:

«¿Por qué tenemos que hacernos pasar por esto?». dijo Wengrow sobre el proceso.

«Estamos razonablemente establecidos en nuestros campos. Pero fue David quien se empeñó en que era terriblemente importante».

James C. Scott, un eminente politólogo de Yale cuyo libro de 2017 «Against the Grain: A Deep History of the Earliest States» también recorrió varios campos para desafiar la narrativa estándar, dijo que algunos de los argumentos de Graeber y Wengrow, al igual que los suyos, serían inevitablemente «desechados» a medida que otros estudiosos se comprometieran con ellos.

Pero dijo que los dos hombres habían asestado un «golpe fatal» a la ya debilitada idea de que establecerse en estados agrícolas era lo que los humanos «habían estado esperando hacer todo el tiempo».

Pero la parte más sorprendente de «El amanecer de todo», dijo Scott, es un capítulo inicial sobre lo que los autores llaman la «crítica indígena».

La Ilustración europea, argumentan, en lugar de ser un regalo de sabiduría otorgado al resto del mundo, surgió de un diálogo con los pueblos indígenas del Nuevo Mundo, cuyas mordaces evaluaciones de los defectos de la sociedad europea influyeron en las ideas emergentes de libertad.

«Apuesto a que tiene una enorme importancia en nuestra comprensión de la relación entre Occidente y el resto», dijo Scott.

«El amanecer de todo» considera que hay pruebas generalizadas de grandes sociedades complejas que prosperaron sin la existencia del Estado y define la libertad principalmente como «libertad para desobedecer».

Es fácil ver cómo estos argumentos encajan con las creencias anarquistas de Graeber, pero Wengrow respondió a una pregunta sobre la política del libro.

«No me interesan especialmente los debates que empiezan por poner una etiqueta a un trabajo de investigación», dijo.

«Casi nunca ocurre con los académicos que se inclinan por la derecha».

Pero si el libro ayuda a convencer a la gente, en palabras del lema de Occupy, de que «otro mundo es posible», no es algo involuntario.

«Hemos llegado a una etapa de la historia en la que tenemos científicos y activistas que están de acuerdo en que nuestro sistema imperante nos está llevando a nosotros y a nuestro planeta a una verdadera catástrofe«, dijo Wengrow.

«Hemos llegado a una etapa de la historia en la que tenemos científicos y activistas que coinciden en que nuestro sistema imperante nos está llevando a nosotros y a nuestro planeta a una verdadera catástrofe«, dijo Wengrow.

«Encontrarse paralizado, con los horizontes cerrados por falsas perspectivas sobre las posibilidades humanas, basadas en una concepción mitológica de la historia, no es un buen lugar para estar».

c.2021 The New York Times Company



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